Toro Rosso-teambaas Franz Tost is bijzonder lovend over zijn voormalig pupil Max Verstappen, maar heeft ook een kritische noot als het om de Nederlander gaat: “Als je races wil winnen dan moet je wel eerst aan de finish komen.”

Verstappen beleefde dit jaar niet de seizoensstart die hij voor ogen had. In Australië zat er door schade bij de vloer niet meer in dan een zesde plaats. In Bahrein was er bij het ingaan van de tweede ronde een touché met Lewis Hamilton, waarna hij korte tijd later moest opgeven omdat zijn differentieel het had begeven. In China was er een vijfde plaats na een botsing met Sebastian Vettel, terwijl de Limburger de snelheid had om de race te winnen. En in Baku viel Verstappen uit na een crash met teamgenoot Daniel Ricciardo. Afgelopen weekend in Spanje ging het – op een momentje met Lance Stroll na – wel allemaal naar behoren, met een derde plaats aan de finish als beloning.

“Max doet een fantastische job”, zegt Tost in een exclusief gesprek met Motorsport.com. “Helaas was hij in de eerste races bij veel incidenten betrokken. In bijna elke wedstrijd was er wel een grotere of kleinere botsing. Max is een vechter. Hij wil winnen en vooraan meedoen. Die incidenten maken onderdeel uit van het leerproces. Want één ding staat buiten kijf: als je een race of kampioenschap wil winnen, dan moet je eerst aan de finish komen. Maar ik ben ervan overtuigd dat Max ook met zeer goede races op de proppen komt. Hij heeft de potentie en bekwaamheid om races te winnen en ook wereldkampioenschappen op zijn naam op te schrijven.”

Volgens Tost is Verstappen als coureur erg gegroeid sinds hij twee jaar geleden van Scuderia Toro Rosso naar Red Bull Racing is overgestapt. “Je kunt zien dat hij nu veel meer volwassen is en dat hij alles veel meer onder controle heeft”, ziet de ervaren teambaas. “Toen hij voor Toro Rosso reed, was hij natuurlijk nog nieuw in de Formule 1. Maar hij is nu al op een niveau waarop hij races kan winnen. En hij heeft alles in zich om ook in het kampioenschap te kunnen zegevieren.”

Dit jaar zijn Pierre Gasly en Brendon Hartley de coureurs van Toro Rosso. Op de vraag of het huidige rijderspaar van hetzelfde niveau is als Max Verstappen en Carlos Sainz Jr.? “Dat is een lastige vraag, want toen die twee samen bij ons reden, waren er nog andere regels en reden we nog met een andere auto. Ik wil coureurs uit verschillende jaargangen eigenlijk nooit met elkaar vergelijken omdat de omstandigheden anders kunnen zijn. Maar ik kan wel zeggen dat onze huidige coureurs allebei al een vrij goed niveau hebben bereikt. Max en Carlos moesten in het begin natuurlijk ook nog dingen leren, over hoe zij de banden het beste kunnen gebruiken, hun race het beste kunnen indelen en al dat soort zaken. Maar ze zijn gegroeid en zo zal het ook met onze huidige coureurs gaan.”